蘋果改變策略 藍寶石技術將難以復制

1

鋁雖然並不稀有,在日常生活中也很常見,但直到最近幾年才在電子產品中流行起來。這都多虧瞭蘋果,是喬佈斯將這種金屬利用起來,從而誕生瞭MacBook。隨後的連鎖反應產生瞭一系列精細打磨的鋁制產品,硬盤、電池、相機。這一切是如何發生的,又是否會在新制造工藝——藍寶石屏上重演?

蘋果改造瞭鋁供應鏈

鋁的興起是在2008年10月。當時設計師Jony Ive在蘋果發佈會的舞臺上以他一貫低調的風格表示:“我們一直在努力設計新的一體機。”蘋果將之前幾個月發佈的MacBook Air上的鋁制工藝應用到瞭MacBook和MacBook Pro上。當時計算機數控加工(CNC)技術在制造業並不普遍,但蘋果以其實力讓這成為可能。

“現在鋁很便宜也容易加工,這要感謝蘋果”,凱基證券的分析師Ming-Chi Kuo表示。他的報告顯示,蘋果的需求驅動瞭“鋁供應商加對產能和技術的投資”。為滿足蘋果的要求,獲取巨額利潤,他們不斷改進鋁制品工藝。你不必同意喬佈斯“蘋果在用鋁制造筆記本上發明瞭一種全新的方式”的理念,但你得承認它完全改變瞭鋁金屬的供應鏈。

“10年前,即使你有錢,也根本找不到人制造一部全鋁制手機”,前HTC首席設計師Scott Croyle表示。第一代摩托羅拉Razr采用瞭鋁制工藝,但不是全部機身。直到2010年,我們才見到第一款一體鋁制手機HTC Legend。隨後諾基亞和蘋果發佈瞭全鋁制的N8和iPhone 5,金屬外殼的手機也越來越便宜和普遍。

諾基亞的主管Joeske Schellen同意Croyle的觀點。過去十年發生瞭一場“制造革命”,鋁壓鑄與鍛造技術獲得瞭大規模成功。現在制造金屬手機仍需要大量優秀的工程師,尤其是在網絡幹擾方面,但Croyle指出,小公司根本不能像蘋果那樣,“對一種材料改造出全新的生產鏈”。

雖然諾基亞與HTC都不會公開對蘋果在鋁制電子產品上的貢獻表示感謝,但美國鋁業協會坦誠得多。它們主頁aluminum.org的歡迎語為“感謝你,史蒂夫·喬佈斯”,其後還有一條標語——“讓鋁重新流行起來的人”。這一過程也是蘋果行事風格的體現:一旦它決定采用一種昂貴,甚至不存在的技術或制造方法,它會竭力找到能將這一技術實現的供應商與生產商。這讓蘋果得到瞭不少回報,也惠及瞭整個行業。

藍寶石技術上的策略轉變

不過在藍寶石技術上,蘋果可能采用另一種策略。去年11月,蘋果與 GT Advanced Technologies秘密完成交易,準備在一傢新工廠制造藍寶石鏡面。現在,蘋果正在逐漸對生產過程進行控制,而不僅僅隻是采購原材料。這一策略的改變並不突兀,蘋果一直試圖控制制造其設備的工具、機械和設備。擁有整個工廠隻是轉變的一步,蘋果的目標似乎是延長硬件創新獨特性的周期。將生產過程掌握住,蘋果可以防止競爭對手迅速趕上。

藍寶石和鋁的區別也是蘋果采取新策略的原因。地殼的8%都由鋁元素組成,鋁不會存在短缺;而合成藍寶石卻耗時耗力。哈佛物理學傢Frans Spaepen表示,藍寶石鏡面的制作工藝“已非常成熟,不會像鋁那樣經歷一場革命,使價格降低”。設計師Hutch Hutchison同意這一看法,他補充道,藍寶石很吸引人,但也很難對其進行操作。它堅硬防刮,但“非常難以切割、打磨、拋光,這些過程中可能要用到鉆石”。鋁與其特性正好相反,它容易變形,適用范圍廣。

藍寶石可與鈦金屬作比較。鈦的強度很高,蘋果曾將它用在筆記本上,它用在手機上也有數十年歷史。但鈦的成本高,難以加工,令其局限在奢侈品上。諾基亞的Schellen表示,使用藍寶石顯示屏的成本將10倍於使用鋼化玻璃,而且藍寶石屏幕隻能為平面,這也限制瞭其設計的多樣性。

競爭對手難以復制

在與蘋果簽約前,GT一直在推廣其iPhone藍寶石保護屏,它對這一工藝的難點有充分的瞭解。目標市面上的藍寶石手機都是千美元以上,但蘋果的目標是大眾市場。

蘋果新的工廠能縮減藍寶石屏幕生產時間,並提高產量,以替換掉iPhone現有的屏幕呢?材料科學傢與移動行業分析師都對在今年達成這一目標很樂觀。蘋果最直接的受益產品應該會是iPhone的相機、主頁鍵,以及傳說中的iWatch。鑒於手表行業裡的許多高端產品都采用瞭藍寶石屏,蘋果應該也會在可穿戴產品中使用這種材料。

蘋果在以往都表現出強大的野心,並會作出相匹配的投資。現在的不同點是,藍寶石技術比以往更難復制。蘋果正在創造一條全新且高度整合的供應鏈,恐怕鮮有制造商能與其競爭。

via verge

iPhone 6可能變得更大,這意味著什麼呢?

Comments are closed.