對話Xbox負責人 瞭解微軟遊戲的未來方向

翻譯:彭新

在西雅圖的一個少見晴天,雷德蒙德的微軟總部,該公司遊戲業務(即Xbox分部)負責人Phil Spencer正對我而坐。他看起來神色不錯,面帶笑容,向我闡釋有關他工作的諸多話題,談話的內容十分廣泛且隨意,既談到瞭Xbox的未來,也不乏關於他手下員工們著裝的幽默笑話。(順便一提,他本人可不是什麼穿工裝短褲上班的追捧者。)

那時正是下午2點,距離微軟在洛杉磯的E3發佈會尚有差不多一周。筆者在當日花瞭整整一天時間與該公司Xbox部門的領導團隊成員進行溝通,其中不乏《戰爭機器》和《極限競速》等微軟旗下遊戲品牌的創意總監,他們向我談論瞭在洛杉磯上即將向世界公開的東西。自然,還提前見到瞭微軟的新主機,即傳言四起的Xbox One S,甚至我還親自用它試玩瞭幾圈剛剛發佈的《極限競速:地平線3》。

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在剛剛結束的E3發佈會上,軟件巨人顯然已經對自傢的遊戲機業務有瞭足夠清楚的判斷:他們希望玩傢客廳中擺放的主機和辦公室電腦在遊戲娛樂上有著同等的地位。實現這一想法的行動首先從硬件開始,無論是新發佈的Xbox One S還是壓軸公開的“天蠍計劃”(Project Scorpio)增強版主機,微軟均用實際行動打破瞭遊戲主機的更新周期,而“天蠍計劃”對4K遊戲和虛擬現實的支持更是令其一舉成為性能最強的遊戲主機。再者就是“Xbox Play Anywhere”,在軟件生態上令Xbox One和Windows 10兩大平臺更緊密聯系在一起。微軟引以為傲的Xbox Live服務同樣也成為驅動PC遊戲的強大網絡,即使在Windows 10上,玩傢們也可以通過Live與好友聊天對戰,實現和主機一致的多人遊戲體驗。

所有的一切變化,目的就隻有一個:彌合PC和主機兩者間的巨大鴻溝,讓Xbox永遠引領潮流。Spencer稱:“在研究PC和Xbox兩大生態系統上以改進遊戲體驗上,我們確實獲益匪淺。作為平臺運營者,我們自然需要保證主機和PC兩大平臺都擁有各自優秀的遊戲體驗,在此基礎上,我們才可以嘗試把兩者最好的部分帶給玩傢。”

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從字面上來看,該計劃宏大且前景良好——實際上還有些老生常談瞭。在去年秋季度,微軟邀請我們來到雷德蒙德,向我們獨傢闡釋瞭他們的Xbox戰略。自Xbox One發售以來的短短數年期間,Xbox遭受瞭堪稱毀滅性的品牌災難。為瞭強推所謂的客廳娛樂中心戰略,他們將遊戲放於次要位置,而置數百萬玩傢於不顧。直到2014年,Spencer接下Xbox領導人的職位,才將部門的業務重點重新放在遊戲本身。

之後,他制定瞭一張野心勃勃的路線圖,重新調集資源投入到遊戲開發中,在這個計劃中PC也占有重要地位,甚至一些以往Xbox的獨占大作也借此來到微軟自傢的操作系統。“我們擁抱Windows用戶,因為他們同樣也是Xbox社區中的活躍成員,”Spencer補充道,“這給我們的第一方遊戲提供瞭機會……但我同樣不想營造Xbox主機用戶被忽略的感覺,我們隻是想盡力為顧客們提供更多的東西。”

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這種表態也許可以解釋為何微軟會推出名為“Xbox Play Anywhere”的服務,事實上在這次E3發佈會,微軟已經將去年秋季的大量規劃付諸行動,甚至還更進一步。

在發佈會上,微軟宣佈瞭兩款全新的Xbox One主機,在未來兩年內兩款主機均將面世。第一款被命名為Xbox One S,將於8月正式發售。這款主機實際上就是Xbox One的輕薄版,微軟為其采用瞭白色的配色方案並采用光滑的全新設計。這是一次典型的主機設計更新,類似於任天堂和索尼曾在Nintendo DS Lite與PS One兩款主機上所做的事情。雖然相比初版Xbox One新機型確實增加瞭一些特性,如支持4K視頻輸出和HDR (高動態范圍圖像),但尚不能被稱為新一代主機。

明年秋季我們迎來的則是一款更為特別的Xbox One,代號“天蠍計劃”(Project Scorpio), 擁有6T浮點運算能力的GPU,以及原生4K分辨率的遊戲體驗和虛擬現實支持(目前我們尚不清楚將是哪款VR設備支持該主機)。根據Spencer的說法,這兩款主機均有顯著的改進。“實際上,我認為在天蠍座推出後,玩傢們將會在這款主機上體驗到戲劇性的畫面進步。”他說。

不過更重要的是,所有新主機均圍繞同一個核心進行拓展,Spencer說,這樣將保證所有玩傢都不會被拋棄。數十年以來,主機玩傢們在遊戲機換代更新時總會不得不面臨同一個問題:當他們終於買入瞭新主機後,卻發現自己原來的購買的遊戲內容就淘汰瞭,這樣他們就不得不花上大筆資金重新購買遊戲。部分主機在迭代時提供向下兼容特性,然而與之對應的是,玩傢卻仍可以在自己的新電腦上玩到上世紀發售的初代《暗黑破壞神》,這樣的兼容能力可是遊戲機無法做到的。

在向下兼容方面,微軟正緩慢在Xbox One上添加對Xbox 360遊戲的支持。不過他們已經決定永久改變遊戲主機的兼容弊端,即效仿PC遊戲的做法,讓所有Xbox One遊戲永遠保證它們的生命力,而不是再以硬件來區分遊戲的使用范圍。在未來,也許《光環》新作在“天蠍計劃”上有更好的畫面表現,但在現有主機上這款遊戲依然能夠正常運行。“最終的目的是,無論玩傢從360時代積攢瞭多少遊戲,在未來更新自己的遊戲設備時,他們的遊戲庫依然是完整的。”Spencer說,“我們正在Xbox Live和遊戲內容上齊力改進玩傢在這一部分的體驗。”

Xbox Play Anywhere則走得更遠,在該計劃下,該公司旗下的主要遊戲大作都成為瞭Xbox One和Windows 10的跨平臺作品。在今年年末,如果玩傢購買瞭一款數字版Xbox One遊戲,那麼就可自動獲得該遊戲的Windows 10版,反之亦然。甚至在兩大平臺上遊戲存檔和成就也是互通共享的。比如我們在主機上開始進行一場《光環》遊戲的戰役,卻可以在旅行期間的筆記本電腦上將這款遊戲打通。當然並非所有的Xbox One遊戲未來將會支持該特性,大部分即將發售的微軟第一方遊戲——無論是該公司開發的還是發行的,均支持Xbox Play Anywhere。這些大作包括《再生核心》、《極限競速:地平線3》以及《光環戰爭2》。

“人們將會在他們喜歡的任何地點、任何時候沒有限制地玩遊戲,”當被問到玩遊戲未來的樣貌時,Spencer回答道,“一些玩傢希望在VR設備上玩到《戰爭機器4》,而另一群人則希望在筆記本上玩到它,當然,使用主機在電視上享受遊戲樂趣的玩傢也不在少數。我認為我們的長期目標就是讓遊戲盡可能多地擴展它的受眾,而對玩傢而言,這意味著在購買遊戲後他們便可以不加限制地在任何地方享受樂趣,這點與其他數字內容非常相似,比如Netflix上的電影和Kindle上的書籍。”

在去年12月與媒體的溝通中,Spencer還坦率承認他們試圖融合Windows 10和Xbox One兩者遊戲體驗的計劃還處於初期階段。“不過我對現階段的進展感覺還算不錯,”他當時說。數月過去,這傢公司依然在既定路線上小心探索:《戰爭機器:終極版》已發售Xbox One和Windows 10版,當玩傢購買Xbox One《量子破碎》後,會收到Windows 10版遊戲的下載碼。《極限競速》也在稍早作為6代的免費版的形式登陸Windows 10,稱作《極限競速6:尖峰》。在這一步步動向的背後,我們完全可以勾勒出背後微軟的全部願景。如今,我們看到瞭該計劃的全貌。

《極限競速6:尖峰》是賽車系列《極限競速》首次來到PC平臺,而該系列最新作品《極限競速:地平線3》也將跟隨前者腳步在9月16日跨平臺發售。顯然,在《極限競速6:尖峰》上所做的嘗試讓開發團隊積累瞭足夠的PC遊戲開發經驗,“《地平線3》實際上是站在《尖峰》的肩上達到如此成就的。”系列創意總監Greenwalt稱。同樣,去年發售的《戰爭機器:終極版》也是類似的例子,如今負責《戰爭機器》的The Coalition工作室對跨平臺開發已經駕輕就熟,對於未來的《戰爭機器4》,他們將做得更好。

當然,更多現代化的遊戲體驗也被逐漸融合加入到Xbox中:遊戲社交已是未來大勢所趨,Xbox Live自然要扮演重要角色。在10月,Xbox Live將迎來名為“俱樂部”的全新功能,俱樂部將允許玩傢創建私人社區、將遊戲風格、個人興趣和價值觀類似的人們聚在一起。不管是一起玩《命運》的遊戲好友還是高中同班的親密同學,俱樂部都將是將這些玩傢連接至一起的絕佳方式。甚至無論是通過主機、PC還是Xbox移動應用,玩傢均可以在此聊天交流。

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這種聊天機制看起來有些倒退——它是在人們還在玩《星際爭霸》的時候才流行的東西。不過微軟卻有另外一層看法,隨著該公司旗下諸多大作即將跨平臺發行,以及PC和Xbox兩大平臺的融合,微軟希望已經習慣瞭諸如Steam這樣平臺的PC玩傢能夠很快適應微軟的新平臺。

在微軟的觀點中,一個PC化的Xbox生態顯然對其要更為有利些。這樣他們就可以在更多平臺上向玩傢們銷售遊戲瞭,定期的軟硬件更新還將帶給玩傢更多新功能和特性。自然,新戰略對開發者和發行商而言也有著足夠的好處,他們不用擔心如何平衡各個平臺的開發和切換,以及不再頭疼於對舊平臺的支持,玩傢群體並不會隨著新硬件的發佈而割裂。

不過,對玩傢而言,所謂的“新戰略”真的是有足夠的好處嗎?如果微軟最終成功,遊戲機在未來將成為一種類似手機的設備,未來一兩年中玩傢都需要對自己的主機進行升級。而Spencer則表示他預計新遊戲仍然會支持舊款主機“相當長的時間”,盡管就技術上最新的Xbox One遊戲依然可以在老版主機上運行,但這並不意味著玩傢不會眼饞於“天蠍計劃”強大機能帶來的極致畫面感受。但Spencer認為玩傢有權利選擇自己的遊戲方式才是他們做出改變的關鍵因素。

“需要明確的是,我們發售的Xbox One遊戲,可以在Xbox One上運行,也可以在Xbox One S上玩,未來也同樣兼容於天蠍座,”他解釋道,“我是不是可以在自己的Xbox One上跑4K的遊戲呢?不行。這樣的回答我同樣會對我的360用戶說一遍:你已經擁有瞭一臺Xbox 360主機,未來仍會用它來玩遊戲,這點我們不會幹涉。當然,我同意會有一部分跟隨潮流的玩傢需要更棒的遊戲體驗,他們會說‘我永遠要最好的,’對這群玩傢來說他們的硬件升級周期相應會縮短。但我不會強制你做出選擇,我會讓你明白具體的利弊,然後由你自己做出決定。”

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另一個問題是,這樣戰略前景如何?微軟是否會持續推進?在過去,微軟談論這些改變已經持續瞭好一段時間,而直到現在他們才真正著手開始推進。在發售不到三年的時間裡,Xbox One已經經歷瞭不止一次的身份認知危機:從傢庭娛樂中心,再回歸到遊戲為先,以及目前的PC化。可以說微軟在的努力目前正在正確道路上,但如果天蠍最終失敗,誰知道這傢公司兩年後又該如何定義Xbox One的賣點。

在雷德蒙德,筆者向Spencer提出瞭我的質疑。這位Xbox總管看起來並沒有被過去三年來經歷的危機所困擾,再他看來,適時追隨技術進步並打破遊戲主機的傳統更新周期才是保證該行業發展進步的重要之事。

那麼,幾個月後,微軟是不是會再次轉變思路?我問Spencer,他的回答異常堅定:“我在微軟從一名程序員做起,至今已經呆瞭30年,在這裡,我見證技術革新和進步總會帶來相應的回報”他說,“將賭註放在舊有技術模式,構建出來的東西可能在未來10年裡都無法有太多改變。相反的是,隻有創新才可以緊跟消費者的口味和需求。我很確定我們在正確的道路上。”

希望他是對的。

from:界面

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